Conociendo al nuevo Director: Dr. Esteban Quijada, Director del Depto. de Ingeniería Química
17 octubre 2018

Ante el nombramiento del Dr. Julio Romero como Vicerrector de investigación, Desarrollo e Innovación de la Universidad de Santiago, el Departamento de Ingeniería Química de la Facultad de Ingeniería eligió a un nuevo Director, recayendo la responsabilidad en el Dr. Esteban Quijada Maldonado, ingeniero químico de la UTEM y con experiencia como ingeniero de procesos en la industria. Decidió cambiar su ruta profesional y se interesó por la investigación, llegando al Magister en Ingeniería Química de la Facultad y ganándose una beca para realizar un Doctorado en la Universidad tecnológica de Eindhoven, en Holanda.

Llegó al Departamento de Ingeniería Química en 2014 ganando un proyecto de inserción a la academia (PAI). Posteriormente, se ha adjudicado proyectos Fondecyt, Dicyt asociativo, post doc Fondecyt y últimamente un proyecto Fondef IDEA. Además, entre el 2015 y 2017 fue el jefe de división “ingeniería química” en el proyecto núcleo milenio CILIS, financiado por el Ministerio de Economía. En el área de administración fue jefe de Laboratorio, lo que le ha servido mucho para insertarse en la dinámica de una universidad pública.

“Hemos podido comprar equipamiento para docencia, como un reactor químico y una columna de destilación, además de equipos básicos para un buen desempeño académico” señaló el Dr. Quijada.

Sus líneas de trabajo se focalizan en procesos de separación utilizando solventes verdes, específicamente en diseño de solventes para procesos de recuperación, captura y extracción de metales de alto valor y, por otro lado, para captura de contaminantes persistentes desde aguas (su actual Fondecyt). “Trabajamos los diseños teóricos, con la ayuda de un software, y las respuestas que nos entrega el sistema pasan al laboratorio para tester los solventes en diversas tecnologías de separación, como procesos de extracción líquido-liquido, membranas, etc.”.

Otro proyecto que está comenzando, es la determinación de contaminantes persistentes en muestras de alimentos. “Esa puede ser una gran contribución al país porque buscamos apoyar en el diseño de solventes para crear técnicas sencillas en determinación de contaminantes en estas muestras. Este proceso se hace actualmente usando equipos analíticos muy costosos y nosotros queremos llevarlo a una situación sencilla, en donde determinar la concentración de contaminantes sea más barato”.

Su misión como nuevo Director

Para el Dr. Quijada, el Departamento es fuerte en investigación desde sus inicios, pero ahora está destacando en que muchos egresados y estudiantes están ganando proyectos de emprendimiento. “Conozco la iniciativa Lions Up porque nuestros alumnos son participantes habituales, lo que nos ha permitido identificar un tipo de estudiante que es capaz de entender una problemática y darle solución. Están postulando y ganando. El emprendimiento se está recién forjando más claramente en el Departamento apoyado por los profesores del área, María Luisa Saavedra y José Luis Salazar, los que han sido motivadores del tema en pregrado; este perfil no lo tenemos tanto en postgrado y sería interesante reflexionar sobre eso también”.

En cuanto a sus desafíos próximos, desde la dirección impulsará el apoyo a los investigadores jóvenes. “El principal apoyo se traducirá en infraestructura. Para ganar proyectos de I+D y de I+D+i es la infraestructura de punta la que nos dará más posibilidades. Los investigadores jóvenes tienen que hacerse el espacio y queremos que tengan todas las chances de ganar proyectos sin estas trabas internas”. 

Otro de sus desafíos inmediatos será la atracción de profesores que sean capaces de abrir nuevas líneas de investigación, con el objetivo de aumentar el impacto científico del Departamento. “Hay áreas dentro de la Ingeniería Química que no tenemos y que tenemos que explorar, y la nueva infraestructura va de la mano con esto también. Las líneas de reacciones químicas, electroquímica y materiales nos las tenemos y el país las está necesitando, porque estamos en el boom de materiales nuevos y de un auge minero que nos obliga a subirnos a ese carro” enfatizó el Director.

Vinculación con la industria. “Si bien tenemos buena vinculación, pienso que podría mejorarse. Tenemos un buen equipo de Vinculación que consigue charlas para los estudiantes buscando su motivación, firmamos convenios de prácticas (con Ecolab fue el último), pero estamos al debe en las asistencias técnicas; la experiencia que va ganando el investigador con las asistencias, se trasmite finalmente al estudiante. Yo trabajé en la industria y es importante estar más cerca de sus problemáticas. El desarrollo de la investigación y la I+D aplicada nos va a permitir subir el porcentaje de asistencias y la infraestructura se vuelve, otra vez, muy relevante para estos objetivos y para acercar a los estudiantes a hacer su proyecto en la empresa, fortaleciendo nuestros programas y a nuestros estudiantes”.

Le deseamos mucho éxito al nuevo Director del Departamento de Ingeniería Química.

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